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Entrevista a Max Stern

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Dr. Max Stern es un jugador de póquer profesional, médico pediatra y escritor.
¿Cómo conociste el poker?

Yo provengo de una familia de jugadores, mi padre jugaba poker y cuando estaba jugando y yo era un chiquillo como de 5 años, él me sentaba en sus regazos mientras se realizaba la jugada. Yo sentía recostado en su regazo y en su pecho de acuerdo a los latidos del corazón, cuando tenía una buena mano, cuando tenía una mano regular y cuando estaba blufeando y de ahí me nació la pasión por el juego.

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¿Qué modalidad jugabas y a qué tarifas?

Ya siendo adulto teníamos una jugada de poker casera muy cara, jugábamos fundamentalmente poker fantasía y poker latino, eran jugadas en que se podía ganar o perder 20 ó 30 mil dólares en una sentada.

¿Cuándo descubriste el Texas Hold'em?

Precisamente en esas jugadas, Humberto Brenes que participaba en torneos de Blackjack y de Bacará, recibió en una ocasión una invitación para participar en un campeonato mundial, y yo de casualidad tenía que ir a Las Vegas. Les dije a los muchachos en la mesa "voy a ir a ver qué es esto", porque Humberto y José que eran los que más se distinguían en nuestra partida, no hablaban inglés y no tenían muchas ganas de ir. Viajé a Las Vegas y fue la primera vez que entré en contacto con el Texas Hold'em.

¿Cómo se introdujo esta modalidad en Costa Rica?

Justamente después de ese viaje, les expliqué como era el juego y les hice ver que consideraba que era muy azaroso, cada quien habla de la fiesta dependiendo de lo que bailó en ella. Lo consideré muy azaroso porque en el torneo que jugué de Texas Hold'em perdí A-A contra 10-10, les conté la situación pero empezamos a jugarlo.

¿Había otros latinoamericanos en esa época?

No, no había otros latinoamericanos. En algún momento Humberto, José y yo llegábamos con tanta frecuencia a mesas finales y ganábamos torneos tan seguido, que en el medio ambiente del poker en Las Vegas llegaron a decir que si se hacía una estadística para determinar dónde estaban los mejores jugadores de poker del mundo, los de Costa Rica, un país que tenía tres millones de habitantes comparado con los 200 ó 300 millones de Estados Unidos, porcentualmente tenían que ser muy superiores a ellos.

¿Después de cuánto tiempo conseguiste tu primer brazalete de la WSOP y en qué modalidad?

Gané mi primer brazalete en 1995, jugando Omaha Hi/Low. Este primer viaje a Las Vegas que les comenté fue en 1987, esto quiere decir que tardé ocho años en conseguirlo, pero en el ínterin tuve muchas mesas finales.

¿Qué se siente ganar dos brazaletes el mismo año?

Nosotros decimos en familia que 1997 fue un año inimaginable,yo gané dos brazaletes y María ganó uno. Además del montón de plata que representaba en aquel entonces, estaba el orgullo y el honor de ser la única pareja en ese tiempo que había ganado un evento de la
Serie Mundial en el mismo año. Es un récord que todavía no ha sido igualado.

Eres el único latinoamericano con 3 brazaletes, ¿qué importancia tiene eso para ti?

No hay palabras con que poderlo describir, me llena de una enorme satisfacción y realmente, perdonen la falta de modestia, creo que podría tener más. He sido dos o tres veces runner up en torneos de Stud y dos veces en torneos de Razz que realmente terminé perdiéndolos por mala suerte. Podría tener cuatro o cinco, pero estoy satisfecho con los tres que gané y me siento muy orgulloso de tenerlos aunque sé y deseo que este récord sea roto por jugadores latinoamericanos más jóvenes.

¿Cuál fue tu reacción cuando tu esposa María consiguió el suyo?

Fue increíble, para serte franco fue grandioso el ver a María jugando una mesa final con jugadores de la envergadura de Tom McEvoy, Joe Macchiarverna y otros. Fue una de las satisfacciones más grandes que he tenido en mi vida. María no iba a jugar ese torneo porque todavía no tenía mucha experiencia, pero ese año quedé de tercero en un evento de Razz, nos pusimos de acuerdo para repartir el premio entre tres y resultó ser muy jugoso el monto para cada uno. Con la ganancia, le dije a María: "quiero que jugués mañana el Seven Card Stud", lo ganó y ahora yo era el hazme reír de todo el mundo allá en Las Vegas "¿Quién es el mejor jugador en la familia?" yo dije: "esto no se puede quedar así", entonces volví y gané dos eventos inmediatamente después.

Todavía sois la única pareja en el mundo en haber ganado un brazalete de la WSOP el mismo año, ¿cómo valoras este récord?

Es un honor increíble, cada vez que alguien habla de Max o de María Stern mencionan ese hecho. En cualquier sala de juego donde lleguemos se sienta María y dicen: "ella es la esposa de Max Stern, son la única pareja que tiene un brazalete ganado el mismo año"o llego yo y tal vez María llega a saludarme y entonces dicen: "ella es tan buena o mejor que él". Realmente ha sido muy grato.

¿Cuál es tu modalidad favorita?

Sin lugar a dudas Omaha Hi/Low, realmente disfruto jugándolo, pero igualmente me gusta jugar Seven Card Stud en sus dos modalidades hi y hi/low, y obligado por el momento tengo que estar jugando hold'em, aunque no es mi juego de predilección.

¿Prefieres torneos o mesa abierta?

Definitivamente torneos, porque el estar participando en un torneo te obliga de alguna manera a jugar mejor. Si estás jugando en mesa abierta y sabes que puedes meterte la mano a la bolsa y recomprar, empiezas a jugar manos que no debes jugar y a practicar un poker de menos calidad que el que se juega en los torneos. El mundo del poker está lleno de esos ejemplos, Men Nguyen por ejemplo, es un gran jugador de torneos pero todo el tiempo estaba perdiendo grandes cantidades jugando mesa abierta, hasta que tomó la decisión de no jugar más abierto. Lo mismo pasó conmigo, era un perdedor en mesa abierta y un gran ganador en torneos.

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¿Sigues jugando?

Sigo jugando pero no tan activamente como lo hacía antes, el costo de los torneos ha subido enormemente y entonces uno tiene que ser selectivo de en que eventos quiere participar. Después de analizar el calendario de los torneos mundiales escojo una cantidad determinada y esos son los que juego durante el año.

¿Habías pensado en algún momento que el poker llegaría a tener la gran popularidad que tiene hoy en día?

Para serte franco no inicialmente, cuando fui al primer campeonato mundial creí que si iba a representar algo, que se iba a incrementar pero nunca a los niveles en los que está hoy. Cuando se realizó el primer campeonato mundial televisado dije: ahora sí, "the sky is the limit" (el cielo es el límite).

¿Qué piensas del poker en internet?, ¿juegas en línea?

Para ser honesto, en un principio creí que el poker en internet iba a ser muy entretenido y que iba a ofrecerle a un buen jugador posibilidades para ganar un poco de plata, pero realmente yo desconfío de los generadores random del internet. Creo que para que una compañía se pueda ganar dos millones de dólares diarios, ese dinero tiene que salir del bolsillo de los jugadores y la rotación del dinero no es igual que en jugadas abiertas o en torneos en vida real. No, no me gusta el poker en línea y prácticamente no juego.

Actualmente muchos jóvenes que destacan en internet están ganando cantidad de torneos mayores en vivo, ¿a qué crees que se debe?

Es totalmente lógico lo que está pasando, uno los ve y le parece que son chiquillos pero cuando estás sentado con ellos en una mesa te das cuenta de que son chiquillos que manejan muy bien la psicología y las matemáticas, que son excelentes manejando los cálculos, las probabilidades y tienen una agilidad mental increíble. Son buenísimos y no me extraña de ninguna manera que estén ganando torneos y desplazándonos a los que ya de alguna manera el reloj y el calendario nos están pasando la factura.

¿Piensas que el poker es un deporte para ellos y que van a dominar en las competencias internacionales?

Ellos ven el poker como lo que es, un evento competitivo, y tienen un nivel de competitividad elevadísimo. Esos muchachos tienen grupos, estudian, revisan, analizan, no se pierden una conferencia de las que en un momento pueden estar dando Phil Hellmuth o cualquiera de los grandes. Están totalmente actualizados, les gusta, les encanta leer y digieren muy bien lo que leen en relación al poker y están destinados a ser los grandes ganadores.

¿Cómo ves el futuro del poker en el mundo?

Yo creo que esto es una bola de nieve y al igual que todas las bolas de nieve que ruedan se va ir haciendo más grande y más grande. De hecho creo que el poker muy pronto va a ser un juego totalmente legalizado en todos los países del mundo, incluyendo los Estados Unidos.

¿Qué piensas sobre el problema de adicción al juego que provoca el internet en muchos jóvenes jugadores?

Como médico prefiero ver a estos jóvenes adictos al poker que adictos a las drogas, lógicamente el poker es un juego adictivo pero estos muchachos lo manejan muy bien.

¿Quiénes son los jugadores que más admiras?

Hay varios, si tuviera que mencionar al que más admiro tendría que decir que es T.J. Cloutier, ha sido un ganador permanente, constante y que le ha dado muchísimo al poker; no quiero dejar de lado la calidad que tiene un Daniel Negreanu, Chris Ferguson , Men Nguyen , David
Pham o Scotty Nguyen, pero sin lugar a dudas mi primera escogencia sería T.J. Cloutier.

¿Cuál es el lugar de Latinoamérica en el poker?

En estos momentos somos la cola del león, pero con los movimientos que se están dando y publicaciones de la calidad de PokerHispano, creo que en el futuro nuestro lugar va a irse incrementando. Al principio de la entrevista mencioné que inicialmente al campeonato mundial solamente viajábamos jugadores de Costa Rica, ahora encuentras a jugadores de México, Venezuela, República Dominicana, Panamá, Argentina, Brasil, etc. El poker sin lugar a duda está creciendo mucho en América Latina.

¿Qué consejos primordiales darías a los nuevos jugadores?

Son muchísimos los consejos que se pueden dar pero lo resumo en una palabra que ha sido la base fundamental de mi vida como jugador, DISCIPLINA.

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Alguna anécdota que te haya ocurrido

Aproximadamente en 1990, tuve el enorme gusto de llegar con María a una mesa final, esto se ha repetido en varias ocasiones, pero ésta en particular fue muy simpática porque de los 10 jugadores iniciales de la mesa final quedábamos solo tres, María, Layne Flack y yo. Cuando
María estaba en el BB, yo me tiraba al robo y de alguna manera ahí nos estábamos manteniendo con las fichas, pero se dio una situación en que teniendo los tres más o menos la misma cantidad de plata, Layne Flack estaba en el SB, María en el BB y yo en el botón; mandé el fondo y me encuentro a Layne Flack con K-K y a María con A-A (je, je,je), por supuesto ahí se acabó el torneo pero satisfactoriamente, terminó ganándolo María y yo tuve el gusto de haber quedado de tercero.

El póquer ha sido una parte importante de tu vida, ¿cuáles son tus prioridades?

El póquer ha sido un aditivo grande en la sazón de mi vida pero pasa a un lugar mucho mucho más atrás comparado con la importancia que tiene para mí la familia, esa es mi prioridad número uno. Lógicamente la profesión es otra de mis prioridades, sin embargo, ya estoy retirado entonces eso ha pasado a un segundo lugar, mi familia es mi preocupación fundamental.

¿Cuáles son tus hobbies?

Siempre he sido un adicto a la lectura, me encanta la música clásica y aún a mis 68 años todos los días salgo a trotar entre dos y tres millas.

Si los Dioses del Poker les concedieran un deseo a cada uno, ¿qué pedirían?

Max: Sé que mi deseo es prácticamente imposible, pero le pediría a los Dioses del Poker que se haga un torneo donde se pueda fumar, porque el hecho de no fumar ha afectado mucho mi calidad de juego y si ya me están escuchando, el otro sería ganar el grande.

María: pediría ganar el Mundial De Poker. También que en este auge exorbitante que ha tenido el poker y que ha dado como resultado que los torneos más buscados sean los más caros, desearía que hubiera más patrocinio para buenos jugadores que tal vez no están dispuestos a arriesgar cientos de miles de dólares al año para participar en torneos importantes.

* Entrevista publicada en la revista Poker Hispano Nº8.